Les États-Unis ont couru une autre opération de la liberté de navigation dans la mer de Chine méridionale cette semaine. Mais ils n’ont pas d’impact.

Le 7 janvier, l’USS McCampbell a mené une opération de liberté de navigation à proximité de trois entités de la chaîne des îles Paracels. Il s’agissait de la neuvième opération connue menée par l’administration Trump, qui entreprenait des excursions en mer de Chine méridionale plus régulièrement en dépit des défis chinois risqués . L’opération fait suite à l’ affirmation du vice-président Mike Pence en novembre dernier selon laquelle «les États-Unis prennent des mesures décisives pour protéger nos intérêts et promouvoir le succès partagé de l’Indo-Pacifique».

Un sondage publié cette semaine a toutefois révélé que les deux tiers des personnes interrogées au sein de l’Association des nations de l’Asie du Sud-Est (ANASE) estimaient que les relations des États-Unis avec l’Asie du Sud-Est avaient diminué et qu’un tiers n’avait guère confiance dans les États-Unis en tant que partenaire stratégique et régional. fournisseur de sécurité. En bref, malgré toutes ses discussions acerbes sur la Chine et son activité accrue en mer de Chine méridionale, la crédibilité de l’administration Trump en Asie du Sud-Est s’est érodée.

La situation dans la mer de Chine méridionale est parfois décrite comme une impasse , mais la vérité est que les voisins et les parties extérieures de la Chine, y compris les États-Unis, perdent du terrain. Les opérations de liberté de navigation se sont révélées insuffisantes pour empêcher Pékin d’utiliser la pression de la zone griseélargir son influence sur la mer et l’espace aérien à l’intérieur de la ligne à neuf tirets et empêcher ses voisins d’accéder aux ressources (notamment le pétrole, le gaz et le poisson) se trouvant dans leurs propres eaux. La Chine cherche à restreindre un large éventail de libertés des mers en violation flagrante du droit international, mais les opérations en matière de liberté de navigation ne font que revendiquer de manière étroite les droits des navires militaires étrangers. C’est nécessaire mais loin d’être suffisant. Il offre relativement peu d’avantages aux États de l’Asie du Sud-Est qui perdent progressivement leurs droits économiques et autres dans leurs propres eaux. L’administration a peut-être placé l’Amérique en premier, mais elle a laissé derrière elle ses alliés et ses partenaires de la mer de Chine méridionale.

Cet échec à contester avec succès la domination croissante de la Chine sur la mer de Chine méridionale ne nuit pas seulement aux intérêts des amis de l’Amérique; il menace trois des intérêts stratégiques les plus importants des États-Unis dans la région: règles, relations et ressources.

Les règles de la mer sont essentielles à la politique américaine dans le monde. Les États-Unis ont intérêt à défendre les droits de tous les pays d’exercer la liberté de la mer. L’idée de communes maritimes dans lesquelles toutes les nations sont libres de naviguer, de pêcher et de faire du commerce est au cœur de la politique étrangère américaine depuis que le Président Thomas Jefferson a envoyé des forces militaires américaines contre les États barbaresques en réaction à la piraterie contre des navires américains. C’est ce qui a motivé l’engagement des États-Unis en Asie et a poussé les États-Unis à s’ériger en puissance du Pacifique. C’est pourquoi les États-Unis ont joué un rôle central dans les négociations de la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer (CNUDM) et que, malgré l’échec du Sénat à ratifier la Convention, les cinq dernières administrations américaines ont respecté le traité comme une coutume. la loi internationale.

Si la mer de Chine méridionale devient un lac chinois dans lequel la marine américaine peut naviguer, mais que les plus petits États ne sont pas en mesure de faire valoir leurs droits en vertu du droit international, cela portera gravement atteinte au droit international et aux intérêts des États-Unis. Beijing aura saisi un droit maritime cinq fois plus important que celui autorisé par la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer (qu’elle a ratifiée en 1996) et le droit international coutumier, délimitant ainsi une sphère d’influence illégitime. Les répercussions sur d’autres voies navigables, du golfe Persique à la fonte de l’Arctique, qui se fondait rapidement, pourraient être graves si d’autres États côtiers, tels que l’Iran et la Russie, décidaient de faire valoir leurs propres interprétations révisionnistes du droit maritime.

Les relations américaines sont également sérieusement menacées. Depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, un système d’alliances et de partenariats américains a été à la base de la stabilité en Asie. Ce réseau est un atout majeur qui contribue à protéger les intérêts diplomatiques, économiques et de sécurité des États-Unis. empêche les sphères d’influence rivales d’émerger; et sert de multiplicateur de force pour l’armée américaine. Mais l’incapacité de dissuader efficacement les avances chinoises, en particulier la saisie en 2012 de Scarborough Shoal aux Philippines et la construction d’immenses bases aériennes et navales dans les îles Spratly, a alarmé les alliés et les partenaires américains.

Pékin peint joyeusement Washington comme un tigre de papier incapable ou ne souhaitant pas défendre les intérêts de ses amis.Pékin peint joyeusement Washington comme un tigre de papier incapable ou ne souhaitant pas défendre les intérêts de ses amis.Cela a été particulièrement efficace aux Philippines, où le président Rodrigo Duterte s’est emparé de l’incapacité des États-Unis à bloquer les avances chinoises et du refus de Washington de confirmer si son engagement en vertu d’un traité avec les Philippines couvrirait les actifs des Philippines dans la mer de Chine méridionale. Ce manque de résolution, affirme-t-il, ne lui laisse pas d’autre choix que d’accéder aux revendications chinoises. Si le clivage dans l’alliance américano-philippine continue de croître, cela affaiblira non seulement la position des États-Unis en Asie du Sud-Est, mais risquera également d’infecter d’autres alliances dans la région et au-delà.

Mais les États-Unis n’ont pas construit un système d’alliances en Asie par altruisme; il l’a fait pour faire face aux menaces futures en assurant une présence militaire avancée et un réseau solide d’alliés. Les gains de la Chine dans la mer de Chine méridionale remettent de plus en plus en question la capacité des États-Unis de défendre leurs intérêts – et ceux de leurs alliés et partenaires – dans l’ensemble de l’Indo-Pacifique. La Chine a maintenant trois grandes bases aériennes et navales dans le Spratlys et une autre dans le Paracels , ainsi que de nombreux avant-postes militaires plus petits. Ces installations soutiennent une présence aérienne, navale, de garde-côtes et paramilitaire chinoise 24 heures sur 24 dans toute la mer de Chine méridionale.

Cela inquiète des amis américains – et avec raison. Par exemple, si des hostilités se produisaient entre la Chine et les Philippines, Beijing disposerait de moyens aériens et navals basés à terre à quelques kilomètres seulement de bases philippines situées à Spratlys, à Palawan et ailleurs. Les forces américaines basées au sol les plus proches seraient probablement à plus de 1 000 milles, et les actifs basés sur la mer seraient exposés à un risque accru d’opérer dans la mer de Chine méridionale ou à proximité.

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